Тіло ляща високе, стисле з боків, покрите товстою, щільно сидячою лускою. Голова в нього маленька, рот невеликий, полунижний, висувається в трубку. Спинний плавник високий, але короткий, анальний плавник в два рази довше спинного. Хвостовий плавець з великим вирізом і більш довгою нижньою лопатою. Забарвлення ляща залежить від умов проживання. Озерні лящі, як правило, темніші річкових. Загальне забарвлення тіла сріблясте. Голова, спина і верхня частина боків чорновато-сірі. Черево біле. Плавники сірі. Забарвлення молодих лящів світліше старших особин. Самці під час нересту покриваються білувато-жовтуватими горбиками шлюбного вбрання; їхнє тіло стає шорстким на дотик. Від густери лящ відрізняється тим, що у нього в плавниках ніколи не буває червоних відтінків, більш дрібною лускою, особливо у верхній частині тіла, а значить і більшим числом їх уздовж бічній лінії, і деякими іншими як зовнішніми, так і внутрішніми ознаками.

Лящ - стайна риба. Кількість особин у зграї збільшується до осені перед заляганням на зимівлю. Мешкає лящ в тихих і глибоких ділянках річок і озер у крутих берегів, нижче перекатів з піщано-мулистим або глинистим дном. У ставках та водосховищах лящ виходить в прибережну зону для харчування, а також для розмноження. Хащ рослин він уникає. Майже весь час лящ проводить в придонних шарах води. У теплу тиху погоду, частіше перед сходом і перед заходом сонця, він може підніматися до поверхні води. Великих переміщень зграї ляща не роблять і можуть тривалий час відвідувати одні і ті ж місця, якщо вони багаті кормом. Лише перед зимівлею вони йдуть у більш глибокі місця. Лящі, що живуть в осолонених ділянках морів, мігрують в нижні ділянки рік на час розмноження. Нерестові міграції властиві і лящам, що живуть у водосховищах. Тут лящі переміщаються як в вершини, так і в гирлові ділянки річок, що впадають у водоймища.

Ранньою весною лящі залишають місця зимівлі і направляються до нерестовищ. У районі нерестовищ вони тримаються більш глибоких місць та звідти при сприятливих умовах йдуть на нерест у прибережну зону, багату рослинністю. Нерест починається при температурі води близько 11-12°, що на Україні буває в середині квітня, і триває до кінця травня, коли температура води сягає 22-23°. Лящ може відкладати ікру в заплавах річок на залиту лугову рослинність, на підмиті коріння ів, очерету, очерету, а також на занурені водні рослини, зокрема на рдести. Глибини на нерестовищах коливаються в межах 0,2-2,5 м. Течія на нерестовищах може бути відсутня або бути дуже слабкою. Правда, відомі випадки, коли лящ нерестився і в руслі річки, де швидкість течії сягає 0,5 м/сек. Лящі нерестяться найчастіше великими групами і досить гамірно. Це відбувається переважно в ранкові години, при тихій і теплій погоді.

Перед нерестом риби виходять на обраний ділянку, деякий час безшумно плавають по нерестовищу, як би підшукуючи підходяще місце для відкладання ікри. Потім починають рухатися по колу діаметром до 8 м, часто виставляючи спини з води і проводячи при цьому бурхливі сплески. Нерестові ігри іноді тривають по кілька годин. Активні рухи риб перериваються тривалими періодами спокою. Під час нересту великі самці намагаються відтіснити від самок дрібних самців. Відниристившись, риби негайно йдуть в більш глибокі ділянки водойми. На штучних нерестовищах (гніздах) лящі можуть відкладати ікру на різних глибинах (понад 6 лг) незалежно від погодних умов. При похолоданню лящ припиняє ікрометання на природних нерестовищах, а на глибоководних штучних нерестовищах ікрометання може продовжувати. У більшості водойм України полова зрілість у самців ляща настає у віці трьох-чотирьох років, а у самок - чотирьох-п'яти. Розміри статевозрілих риб в різних водоймах неоднакові і залежать від середовища проживання риб. Так, наприклад, в нижній течії Дніпра до його зарегулювання найменший розмір статевозрілого самця становить 21, а самки - 27 см. Після будівництва Каховського водосховища на цій ділянці Дніпра найменша довжина самця становила вже 23, а самки - 26 см. У нижній течії Дунаю самці ляща вперше дозрівають при довжині 13 см., самки - 15 см. Ці коливання в найменшої довжини статевозрілих риби ляща обумовлені розходженнями в ступенях розвитку кормової бази в названих водоймах, з чим і пов'язаний темп зростання риб. У нерестових стадах ляща самки в середньому більші за самців, кількість самців і самок майже однаково, або самці переважають. Плодючість більше більших самок. Наприклад, в нижній течії Південного Бугу у самок довжиною 27-29 см виявлено близько 55 тис. ікринок, а 47-49 см - 675 тис. штук. Відкладена при нересту ікра ляща приклеюється до нерестового субстрату - стеблів і коріння водних рослин. Ікринки залишаються приклеєними до тих пір, поки з них не вилуплються личинки. Швидкість розвитку ембріонів в ікрі залежить від температури води. Так, у дунайського ляща при температурі води 11,7 - 13,3° ембріон розвивається протягом дев'яти діб, а при температурі 15,8-17.5°-лише п'яти. Якщо температура води в період розвитку ембріонів знижується нижче 9° або підвищується вище 22°, то у багатьох вилупившихся личинок помітні різні каліцтва. Крім температури на розвиток ембріонів впливає кількість розчиненого у воді кисню. Оскільки масовий нерест ляща відбувається при температурі води 18-20°, коли растворяемость кисню порівняно низька, він пристосувався відкладати ікру на великому просторі в місцях, де є рослинність і незначна глибина. У таких місцях, як правило, нестачі кисню не відчувається. Довжина вилупившихся з ікри личинок ляща не перевищує 5 мм. Більшість з них мають великий жовтковий мішок, голова трохи нахилена донизу - до желточному мішку, рот нижній і ще недорозвинений, плавники слаборозвинуті. У цей період личинка нездатна плавати і добувати собі їжу. Вона або падає на дно, або судорожними рухами спливає до поверхні води, звідки опускається вниз. Якщо на шляху руху личинок зустрічається який небудь предмет (листя, стебла рослин), то вони прикріплюються до нього за допомогою виділень спеціальних залозок, розташованих під очима. Підвисівшись личинки в спокійному стані, без руху знаходяться досить довго. Якщо ж їх потривожити, то вони відриваються від субстрату і знову прикріплюються до інших предметів, що зустрічаються на їх шляху. Приблизно через місяць личинки ляща повністю перетворюються в мальків, довжина яких досягає приблизно 13 мм. У півторамісячному віці середня довжина мальків ляща становить близько 22 мм. У віці одного року їх довжина може досягати майже 9 см. Ростуть лящі в різних водоймах різно. Майже скрізь самці ростуть повільніше самок. Найбільш швидко ростуть особи обох статей протягом перших трьох років життя, а з настанням статевої зрілості їх річні прирости знижуються. Наприклад, лящі нижньої течії Південного Бугу в однорічному віці мали довжину в середньому 7,5, в десятигодовалом - 48 см. У водосховищах вони ростуть дещо краще, ніж в Дніпрі до його зарегулювання.

Молодь ляща, наприклад в Дніпрі і його водосховищах, харчується переважно ракоподібними й меншою мірою личинок комарів; водорості і вища рослинність в її харчуванні грає незначну роль. Основу харчування дорослих лящів становить мотиль, другорядне значення мають черв'яки, молюски, рачки і залишки рослин.
У водосховищах порівняно з річкою збільшилися нагульні площі для ляща, що позначилося, зокрема, на його зростання. Лящі під час пересування на нерестовища продовжують харчуватися, якщо для цього є відповідні умови. Більш вгодовані жирні риби харчуються менш інтенсивно. В прибережній зоні лящі харчуються інтенсивніше, чим більш глибоких місцях.

Лящ - досить поширена риба. Він мешкає на території всієї Європи на схід від Піренеїв і на північ від Альп. Його північній кордоном поширення в СНД басейн Печори. У Західному Сибіру (заселений лише в деякі озера) і далі на схід він відсутній. Поширений в басейнах Каспійського і Аральського моря. На Україні лящ мешкає у всіх великих річках, водосховищах, у великих заплавних водоймах і озерах. Він відсутній у невеликих швидких і гірських річках, а також у дрібних озерах.

Ляща розводять в нерестово-виростових господарствах при тих водосховищах, де для нього немає сприятливих умов для нересту. Тут вирощують досить зміцнілу молодь, а потім випускають у водойми. Ляща рекомендується вселяти в ті озера і водосховища, які багаті на бентосні кормові організми, зокрема водосховища Дніпра.