Тіло і голова язя товсті. Луска, що покриває все тіло, відносно дрібна. Рот у нього кінцевий, невеликий, трохи спрямований вгору. По зовнішньому вигляду язь схожий на головеня, але відрізняється від нього більш вузьким лобом, більш дрібною лускою і меншим ротом; крім цього, язь пофарбований яскравіше, спинний і анальний плавники у нього усічені, тоді як у головеня - закруглені. Очі у в'язя великі, зеленуваті, з яскраво-помаранчевої райдужною оболонкою. Спина чорна з синюватим відливом. Бока вище бічній лінії трохи світліше спини. Нижня частина боків і черево сріблясті. Спинний і хвостовій плавники сірі з фіолетовим відтінком, грудні, черевні і анальний - червоні. Молоді особини язя пофарбовані світліше. Самки порівняно з самцями менш яскраво пофарбовані.

Під час нересту тіло самців покривається дрібними жовтуватими бородавочками. Язь мешкає в річках з помірним течією. У них він обирає глибокі місця з илисто-глинистим або хрящевым дном, серед корчів, поблизу водоверті, мостів, паль та інших споруд, а також нижче перекатів з декілька уповільненим течією. Тримається язь і біля берегів під нависшими над водою деревами, а також поблизу каламутних струмочків, в затоках річок серед рідкісних рослин, чагарників заходить він і в заплавні озера, з них вважає за краще проточні. У пошуках корму може виходити на мілководні перекати, а також підніматися до поверхні води. Молоді особини тримаються невеликими зграйками, більш старі ведуть переважно одиночний спосіб життя. На зиму і старі особини збираються в зграї, які укрупнюються в глибоководних місцях.

Взимку язі ведуть рухливий спосіб життя і залягають лише в найлютіші морози. Незабаром після танення льоду зграї язя спрямовуються до нерестовищ. Початок ікрометання у нього збігається з ікрометанням щуки і окуня. Нереститься язь у квітні при температурі води від 5 до 13° протягом одного-двох тижнів. Ікру відкладає на корені різних рослин, кущі торішньої трав'янистої рослинності на глибині до 80 см, причому вся ікра відкладається за один прийом. Діаметр ікринок перед початком ікрометання досягає 1,5-2 мм. Кількість ікринок, знесених різними самками, різно. У самки довжиною 39 см їх виявлено близько 128 тис. штук. У Кременчуцькому водосховищі самці досягли статевої зрілості в трьох-, п'ятирічному віці при довжині тіла 27-31 см, самки - чотирьох,- шестирічному віці при довжині 29-38 см. До зарегулювання стоку Дніпра в середньому його течії язь ставав статевозрілим на третьому-п'ятому році при довжині тіла 19-29 см. У нерестовом стаді самців майже вдвічі більше самок.

У різних водоймах язь зростає різно. Наприклад, на середній течії Дніпра його однорічки досягали довжини тіла в середньому близько 3 см, а десятирічки - близько 40 см. Харчується язь різної їжею. Наприклад, у Кременчуцькому водосховищі його молодь, що мешкає серед заростей вищої водної рослинності, харчувалася водоростями, вищої водною рослинністю, різними рачками, личинками і лялечками комарів, личинками і дорослими формами жуків, поденщинами, ручейниками та іншими комахами. Дорослі особини язя споживали різні вищі водорості, листя, стебла і насіння вищих водних рослин, черв'яків, молюсків, рачків, личинок комах, а також риб.

Язь широко поширений в Європі і Азії. Відсутній він лише в деяких північних водоймах Європи, в Середній Азії, на Кавказі і в Закавказзі, а також у Криму. За Північно-Кримському каналу і водосховищ, розташованим за його трасі, він може проникнути і у водойми Криму. На Україні язь мешкає у всіх рівнинних річках. У гірських річках він живе лише в їх нижніх ділянках.