Марена має подовжене, майже циліндричне тіло. Воно покрито середнього розміру, міцно сидячою лускою. Голова марени велика, рот нижній, півмісяцем, губи добре розвинені, м'ясисті. На кінцях верхньої губи і в кутах рота розташовані чотири досить розвинені вусика. Очі відносно невеликі. Спинний плавник короткий, високий, трохи виямчатий. Останній не гіллястий, його промінь стовщений; задній край цього променя має зубчики. Спина марени зеленувато-жовтувата, бока більш світлі, черевце біле. Спинний і хвостовій плавники сірі, решта - червонуваті з сірим відтінком у вершин.

Марена - стайна риба. Вона тримається в річках з швидкою течією, де обирає ділянки з хрящеватим, кам'янистим або гальковим дном. Тихих заплав з мулистим дном марена уникає, а в озерах і заплавних водоймах відсутній. Для нього характерний осілий спосіб життя, але в межах своїх ділянок проживання він постійно кочує. Її улюбленими місцями є глибокі ями поблизу різних споруд у воді з нагромадженням каміння, корчів та інших предметів, де він тримається біля дна. У сутінках і вночі окремі великі особини або зграйки молодих марен можуть виходити на прилеглі до ям піщані мілини і навіть в слабо зарослі місця.

Перед нерестом марена збирається в зграї і рухається вгору за течією річки. Починає розмножуватися вона, коли температура води сягає 10-12°. Для ікрометання марена обирає місця з дрібно гальковим дном і швидкою течією. Одна самка відкладає ікру в декілька прийомів. У зв'язку з цим нерест триває близько двох місяців. Ікра досить велика, її діаметр становить близько 2 мм. Статеве дозрівання самок марени настає, наприклад у верхній течії Дністра, в четирирічному віці при довжині тіла 26 см. Самці дозрівають у більш молодому віці і при менших розмірах. У самок з верхньої течії Дністра довжиною 29-44 см кількість ікринок коливалося в межах 9,5-72 тис. штук. При температурі води близько 15° розвиток зародків триває близько 9 діб, при 19,5°- близько чотирьох. Через півтора-два тижні після вилуплення з ікри, збираються в дрібних затонах і рукавах річок, де вода добре прогрівається.

Харчується марена молюсками, личинками комах, водяними віслюками, рачками, дощовими хробаками, придонними рибами (бичками) і міногами, раками, а також повітряними комахами і водоростями; останні виявлені у маренаів з водосховищ Криму.

Марена широко розповсюджений у водоймах Європи і Азії. В СНД вона зустрічається в басейнах Чорного, Азовського, Каспійського і Аральського моря. На Україні марена мешкає в річках басейнів Дунаю, Дністра, Дніпра, Південного Бугу і Криму. В результаті споруди на великих річках водосховищ з уповільненим водообменном зі складу рибного населення марена випадає, так як зникають його місця проживання.