Тіло уклейки подовжене, сильно стисле з боків. Луска тонка, блискуча, легко опадающая. Її голова загострена наперед. Рот кінцевий, спрямований трохи вгору. Очі відносно великі. Анальний плавник довший спинного. Спина темна із зеленуватим відтінком. Боки і черево сріблясті. Спинний і хвостовій плавники сірі, грудні, черевні і анальний - жовтуваті.

Уклейки ведуть стайний спосіб життя. Зустрічаються вони переважно на відкритих ділянках водойм з уповільненим течією, уникаючи зарослих ділянок. Правда, в нічний час її зграйки зупиняються поблизу заростей в місцях зі слабким течією. Вдень і в сутінки вони постійно перебувають у русі, знаходячись поблизу берегів, особливо неподалік від пристаней, мостів, плотів, дамб і інших споруд. У тиху літню погоду уклейки плавають у самої поверхні, у вітряну погоду - опускаються трохи глибше. До осені зграї збільшуються.

Нереститься уклейка при температурі води близько 15-17°. Ікру відкладає порціями (до трьох), ікрометання триває більше двох місяців. Статеве дозрівання наступає в дворічному віці при довжині тіла близько 9 см. Плодючість самок уклей з середньої течії Дніпра довжиною близько 11-15 см склала в середньому близько 1 тис. ікринок.

Значні коливання довжини тіла у особин одного віку пояснюються порційністю ікрометання уклей, у зв'язку з чим різні її покоління потрапляють в неоднакові кормові та інші умови. У зв'язку з цим в Дніпрі довжина одноліток коливалася від 2 до 10 см, становлячи в середньому близько 5 см, а у дунайському лимані Кагул - від 4 до 9 см, становлячи в середньому більше 6 см, що обумовлено більш південним положенням Кагула, де нагульний період довше, ніж на середньому Дніпрі. Харчується уклея різної їжею. Наприклад, у Кременчуцькому водосховищі її молодь довжиною до 5 см харчується рачками, мотилем, водяними жуками та іншими комахами. Особи більшого розміру харчуються переважно рачками і мотилем. У різних ділянках водосховища складу її їжі неоднаковий. Так, в затоках вона, крім повітряних комах, водяних жуків і личинок комарів, споживала вищу водну рослинність і водорості, тоді як у відкритій частині водосховища рослинна їжа в її кишечнику була відсутня. У вершині водосховища вона живиться переважно мотилем та іншими комахами (жуками, поденщинами), в середній частині - рачками водної товщі, а в нижній - в більшій мірі мотилем і меншою - рачками.

Уклея широко поширена. На Україні вона зустрічається повсюдно, виключаючи річки Криму.