Тіло синця стиснуте з боків і більш витягнуто в довжину, ніж у ляща. На відміну від останнього, у синця більш дрібна луска та більш довгий анальний плавник. Крім цього, у нього рот, висувний полу верхній. Від білоочки синець відрізняється загостреним рилом і більш дрібної лускою. У синця хвостовій плавник має глибоку виїмку і нижня лопать його довша за верхню. Тіло синця темно-сріблястого кольору. Спина темно-синя, боки і черевна частина тіла сріблясті. Спинний і хвостовій плавники сірі з темними кінцями, грудні, черевні і подхвостовий злегка жовтуваті з темною окантовкою по краях.

Синець відноситься до озерно-річковим рибам. Правда, у закритих непротічних озерах він майже не зустрічається. Надає перевагу проточним озерам, які розташовуються в руслі річки. Гірських ділянок річок і швидкого течії рівнинних річок уникає. Найчастіше зустрічається у великих річках, де обирає тихі, глибокі плеса. У період нересту може заходити з великих річок в притоки. Синець живе переважно зграями, кількість особин у яких збільшується до зими, коли він іде на ями в руслі річки. Після танення льоду його зграї виходять на заплаву річок або в мілководні ділянки водосховищ. Разом зі спадом паводкових вод синець йде в річку. У період нересту, який починається при температурі води близько 8-9° (розпал нересту близько 15-17°) зграї синця підходять на мілководні ділянки глибиною до 0,5 м, де є торішня і починає розвиватися лугова рослинність і майже відсутня течія. У таких місцях відбувається ікрометання синця. Ікринки його після вимету приклеюються до рослинності, діаметр їх коливається в межах 0,9-1,5 мм. Вони блідо-помаранчевого кольору. Ікра вимечується за один прийом. Розвиток зародків в ікринках залежно від температури води триває від одного до двох тижнів. Личинки, які вийшли з ікри, в перший день малорухливі. Пізніше вони починають спливати вгору, періодично прикріплюючись до рослинності, і в такому стані перебувають протягом 2-3 днів. На п'яті-шосту добу в них зникає жовтковий мішок, і вони починають самостійно добувати їжу. Їх довжина в період вилуплення становить 5-6 мм, а до кінця літа цьоголітки досягають довжини 4-7 см. Полова зрілість у синця північних водосховищ України (Київського, Кременчуцького) настає у віці 3-5 років, частіше в чотирьохрічному віці, тоді як у Каховському водосховищі самці вперше дозрівають у двох-трьохрічному віці при довжині тіла 19-24 см, а самки - в трьох-чотирьохрічному віці при довжині тіла 20-25 см. У річкових умовах синець дозріває при значно менших розмірах, ніж у водосховищах. Наприклад, у Дніпрі на ділянці, де нині знаходиться Київське водосховище, окремі його особи визрівали в трирічному віці при довжині тіла 16 см.

Загальної закономірним є те, що плодючість синця збільшується у міру збільшення розмірів і віку риб. Наприклад, у Кременчуцькому водосховищі самки вагою 250-300 г мали близько 24 тис. ікринок, вагою 550-600 р - 59 тис. штук. У чотирьохрічноих самок синця Київського водосховища було виявлено лише 25 тис. ікринок, а у восьмирічних - 94 тис. штук. У водосховищах синець росте краще, ніж у річках. Наприклад, у Дніпрі на місці Київського водосховища довжина однорічних самок в середньому становила 7 см, шестирічних - 26, а в Кременчуцькому водосховищі довжина самок в середньому дорівнювала відповідно 11 і 32 см. Граничний розмір синця у водосховищах не перевищує 38 см, а вага - 850 г. Синець харчується переважно зоопланктоном. Проте в річках, де умови для розвитку зоопланктону менш сприятливі, ніж у ставках та водосховищах, він може харчуватися придонними організмами - харчується бентосом. Правда, в деяких водосховищах його молодь також харчується придонними організмами. Так, у Кременчуцькому водосховищі молодь до 5 см може переходити на харчування лялечками деяких комах, що розвиваються в прибережній зоні. Особи більшого розміру харчуються на протязі всього року ракоподібними, які живуть як у товщі води, так і в чагарниках. Переважання тих чи інших організмів у харчуванні синця в різні сезони року пояснюється інтенсивністю розвитку окремих форм в ці сезони, а також ступенем розвитку кормової бази в певних ділянках водойми. Наприклад, у Сулінському затоці Кременчуцького водосховища молодь синця була на 2 см більше, ніж у верхній ділянці цього водойми, що пояснюється більш рясним розвитком кормових організмів в затоці порівняно з верхнім ділянкою водосховища.

Основу харчування дорослих особин синця у всі сезони року становлять ракоподібні товщі води; менше значення мають личинки і лялечки комах і інших тварин, а також рослини. Останніми, зокрема водоростями, а також придонними організмами, він харчується тоді, коли йому не вистачає головною їжі - планктонних рачків. У зв'язку з рясним розвитком їх у водосховищах умови нагулу синця значно покращилися. Тому він став краще рости. В результаті синець з малоцінній річкової риби у водосховищах перетворився на рибу з високими смаковими та поживні якості. З харчовим якостям синець не поступається лещу рівних розмірів.

Синець поширений в басейнах річок Балтійського, Чорного, Азовського і Каспійського морів, але на Кавказі відсутній. На Україні його можна зустріти в басейнах майже всіх великих річок. Однак скрізь він нечисленний. В перші роки існування водосховищ чисельність синця зростала. У наступні роки його кількість почала зменшуватися, що обумовлено зменшенням площ, придатних для нересту, в основному за слабкого розвитку в прибережній зоні водосховищ луговий рослинності. У той же час у водосховищах існують сприятливі умови для його нагулу, що особливо помітно по водосховищ, споруджених на Дніпрі.