Тіло стерляді покрито п'ятьма рядами жучок, дотичних між собою в спинному і бічних рядах, в останніх - навіть притиснутих один до одного. На вершинах жучок розташовані гребені, що закінчуються шипами. Тіло між рядами жучок покрито дрібними шипами, від яких вона на дотик шорстке. Голова має подовжене, злегка загострене рило. Рот, розташований на нижній стороні голови, має округлу форму, губи - складку, за допомогою якої рот може висуватися назовні. Попереду рота знаходяться чотири бахромчатих вусика. Спина темно-бурого кольору, черево жовтувате або білувате, плавники сірі. В залежності від умов проживання інтенсивність забарвлення тіла може трохи змінюватися. У період нересту на голові з'являється шлюбний наряд у вигляді білого нальоту.

Стерлядь постійно мешкає в річках, де надає перевагу глибоководним місцям з кам'янистим або крупнопісчаним дном, порівняно швидким плином і чистою прохолодною водою. Тримається вона переважно в придонних шарах води, на мілководді виходить лише у сутінках і вночі. Восени залягає в ямах, де і зимує, не приймаючи їжі.

Починає нерест, коли температура води сягає 7- 10 °C, а закінчує його при більш високій температурі - до 20 °C. Нерест триває близько двох тижнів. Ікру відкладає на галечний і кам'янистий ґрунт в місцях з досить швидкою (вище 0,5 м/с) течією на глибині до 10 м. Ікринки темно коричневого кольору діаметром близько 2 мм. В Дунаї у дев'ятирічних самок було виявлено від 38 до 108 тис. ікринок. У Дністрі основна маса самців стає статевозрілими в чотирьох-, пятирічному віці при довжині тіла 52-59 см, проте окремі особини дозрівають в трьохрічному віці при довжині тіла 44-50 см.

Самки вперше стають статевозрілими в шестирічному віці.

Личинки виходять з ікри через тиждень-півтори. Перший час вони тримаються в поглибленнях дна на нерестовищах і поблизу них. Після переходу на харчування зовнішньої їжею мальки перебираються в більш кормні місця. Цьоголітки ростуть швидко. Наприклад, в нижній течії Дністра їх розміри восени коливаються в межах 16-20 см, а маса - 19-26 р. В дев'ятирічному віці середня довжина стерляді становила 74- 78 см, середня маса - 2,5-2,8 кг.

Стерлядь може харчуватися різної їжею. Наприклад, в басейні Дністра вона харчується личинками різних комах (комарі, поденщини, ручейники та ін.), малощетинковими хробаками, бокоплавами, молюсками, а також молоддю риб, зокрема йоржа і пічкура.

Поширена в басейнах Чорного, Азовського і Каспійського морів, а також Льодовитого океану. Вселена в деякі річки басейну Балтійського моря. На Україні її можна зустріти в басейнах Дунаю, Дністра, Дніпра, але скрізь вона нечисленна.

Вид занесений в Червону Книгу України