З трьох видів сомів, що зустрічаються в територіальних водах СНД, у водоймах України мешкає тільки один - сом звичайний.

Тіло сома подовжене, без луски, покрите слизом. Голова велика, сильно сплюснута, непомітно переходить в короткий тулуб. Хвіст сильно звужений з боків, значно довше тулуба. Рот широкий, з м'ясистими губами. Нижня щелепа кілька висунута вперед. На ній, як і на деяких інших кістках ротового апарату, розташовані численні низькі конусоподібні зуби, вершини яких загнуті назад. Очі невеликі, розташовані трохи вище і ззаду від кутів рота. На голові чітко виділяються дві пари ніздрів, що мають вигляд двох трубочок, загнутих вперед. На верхній щелепі знаходиться одна пара довгих вусиків, що доходять до кінця грудних плавників. На нижній щелепі є дві пари коротких вусиків, причому задні трохи коротше передніх. Довгі вусики верхньої щелепи дуже рухливі. Вусики нижньої щелепи менш рухливі. Тулуб короткий,
майже округлий. На спині, ближче до голові, розташований короткий спинний плавник. На його початку є товстий промінь, зазубрений у старих особин. Грудні черевні плавники короткі. Анальний плавник дуже довгий, зливається з заокругленим хвостовим плавником.

Тіло сома жовтувато-зеленого кольору, спина темна, з боків тіла є плями неправильної форми. Нижня частина тіла біла або сіра. Молоді особини пофарбовані яскравіше старших. Плавники темні, грудні і черевні плавники мають жовтувату смужку посередині. Самці мають більш строкатого забарвлення, ніж самки. В період розмноження або напередодні його самку можна легко відрізнити від самців за більш повного черевця і будовою анального отвору.

Сом - мешканець глибоких ямних ділянок водойми. Зустрічаючись в озерах і ставках, він все ж віддає перевагу річковим руслам. Йому властивий осілий спосіб життя, в одному місці, він може перебувати кілька років. Тільки навесні, під час повені, сом виходить на більш дрібні, залиті повеневими водами ділянки заплави. У уподобаному притулок він мешкає все літо, на зиму залягає в більш глибокі ями. Літні притулки сома слід шукати у підмитих берегів, у вибоїнах, під корінням дерев поблизу зруйнованих гребель і т. п. Тут він воліє перебувати весь день. Після заходу сонця сом виходить на полювання і продовжує її протягом ночі до світанку. Зі сходом сонця він повертається до обраного місця. Перед заходом сонця, а також перед грозою сом може виходити з притулку на перекати, що примикають до ям.

Сом веде одиночний спосіб життя. Невеликі скупчення його спостерігаються лише в зимових ямах і в період розмноження, коли плідники виходять з постійних місць свого перебування на мілководні ділянки водойм, якщо паводок низький, або ж у пойму - при високих паводках.

Нереститься сом в прибережних ділянках водоймищ серед зарослів рослин, а також в заплавах річок в період паводку, відкладаючи ікру на підмиті коріння верби, верби, очерету та інших рослин. У водосховищах він може відкладати ікру на штучні гнізда, виготовлені як відомо, з коренів верби, осокора, пирію, а іноді зі старої соломи і виставлені для нересту інших риб. За допомогою таких гнізд його неважко розводити в ставкових господарствах. У природі перед нерестом плідники сома також влаштовують примітивні гнізда. Є відомості про те, що ніби соми охороняють ікру на гніздах. Однак спеціальними спостереженнями у Каховському водосховищі охорона сомами гнізд не встановлена. Нерестяться соми в передсвітанкові години при температурі води 16-28° (у травні - червні) на глибинах до 2,5 м. Ікра сома відразу ж після запліднення стає клейкою, обволікається рихлим шаром слизу, що виділяється ікринками. Тому кладки ікри сома за зовнішнім виглядом дуже схожі з кладкою ікри жаби і відрізняються від них тільки кольором: у сома вона світліше. Часто дрібні риби, а також раки, як відомо, досить інтенсивно виїдають ікру цінних видів риб, наприклад ляща, судака, коропа. В той же час вони не їдять ікри сома на його гніздах. Слиз, вочевидь, захищає її від виїдання рибами та іншими хижаками. Плодючість самок сома зі збільшенням їх розмірів збільшується. Наприклад, у самок довжиною 68-237 см з нижньої течії Дунаю кількість ікринок коливалося від 11,8 тис. до 1380 тис. штук. Ікру сом відкладає за один прийом. Окремі особини сома нерестяться вже у віці трьох років. Основна ж маса його плідників бере участь у розмноження в більш старшому віці. За даними промислових уловів, в нижній течії Дніпра максимальний вік плідників сома досягає 12, у Каховському водосховищі - до 22 років.

У нижній течії Дніпра найбільш дрібний статевозрілий сом мав довжину 47 см і вага 900 г.

Зростає сом досить швидко, особливо на першому році життя. До кінця року його довжина може перевищувати 30 см. У наступні роки темп зростання сома кілька сповільнюється. Наприклад, у пониззі Дніпра довжина двухгодовалых сомів становила в середньому 54 см, семирічних - 121 см. Цікаво також, що з третього року життя самки сома ростуть повільніше самців. Тому самці сома, на відміну від інших риб більше самиць. Зрідка зустрічаються і соми-гіганти. Наприклад, у Каховському водосховищі 28-річний сом мав довжину 244 см, в пониззі Дунаю вага 26-літнього сома склала 113 кг, а довжина-240 см.

Сом - найбільш великий хижак серед риб прісноводних водойм. До хижого способу життя він переходить рано. Вилупившись з ікри личинки в перші дні життя живляться за рахунок жовткового мішка. На сьомий-восьмий день личинки майже повністю вичерпують запаси жовткового мішка і починають полювати на водяних клопів і планктонних рачків. За спостереженнями в акваріумах, сомята можуть поїдати інших риб і навіть своїх побратимів, менших за розмірами, досягнувши довжини лише 13-15 мм. При цьому на відміну від щурят сомята не вистежують здобич із засідки, а активно розшукують і переслідують її. Помітивши рибку, вони відразу кидаються на неї. За мальком можуть полювати відразу кілька сомят, але нерухомої їжі вони не беруть. Мальки сома з Дунаю при довжині тіла 3-5 см поїдають ікру і личинок уклей, мальків бичків, щиповки. Пізніше вони полюють на дорослих бичків, в'юнів і молодь інших риб, їдять п'явок і личинок комах. Дворічні і старші особини харчуються різними рибками, в більшості випадків малоцінними в промисловому відношенні (йоржі, бички, плотва, краснопірка, густера, уклея, горчак та ін.), а також раками, жабами. Під час нерестової ходу риб сом може полювати за ними. Наприклад, у травні під час нерестової ходу дунайської оселедця найбільш великі соми харчувалися винятково нею. У Каховському водосховищі в молодому віці сом харчується переважно бичками, а також раками й молюсками . Восени він харчується і тюлькою. Більш великі соми, поряд з перерахованими тваринами, споживають також плітку, густеру, йоржа, окуня, судака і ляща. У великих сомів довжиною понад 125 см у віці 12 років і більше значну частку в харчуванні можуть становити лящ, судак, короп, а також особи свого виду.

Навесні, перед нерестом, сом підходить прибережну частина водойми і навіть в заплави річок, де посилено годується, зупиняючи харчування на час нересту і відновлює його незабаром після розмноження. До кінця серпня - початку вересня він інтенсивно годується, а з настанням осінніх холодів припиняє харчування, що триває у нього до початку весняного паводку. Часто пишуть про те, що сом може поїдати дрібних птахів, звірів, а великі особини нападають на людей. Очевидно, такі випадки дуже рідкісні, так як ті, хто спеціально вивчав харчування сома, не виявляли у них зазначених тварин.

У СНД сом поширений в річках, що впадають в Балтійське, Чорне, Каспійське і Аральське моря. В річках Північного Льодовитого океану він відсутній і східне Уралу не зустрічається. На території України живе повсюдно. Найбільш часто сом зустрічається в нижніх ділянках Дунаю, Дніпра, Південного Бугу, а також у водосховищах, але відсутній у водоймах Криму, гірських і передгірних ділянках Карпат.

Біотехніка штучного розведення сома розроблена. Його рекомендується вселяти в водойми для винищення малоціної риби. Крім цього, сома можна розводити і в ставках, розташованих поблизу боєнь і рибоконсервних заводів, так як він може харчуватися їх відходами. У деяких водоймах України мешкає інший сом, якого називають карликовим. За своїм особливостям він не має нічого спільного з сомом наших водойм, крім деякого зовнішньої схожості, і є небажаним представником рибного населення.