Тіло торпедообразне. Рило конусоподібне. Зяброві перетинки прикріплені до межжаберного проміжку. Рот нижній, поперечний, перевищує половину ширини рила, витягується в хоботок. Характерні ознаки - велика перша жучка і суцільна, не перервана посередині нижня губа. Вусики бахромчаті, майже досягають кінця рила. Пластинок на тілі між рядами жучок немає. Тіло коричнюватого кольору, забарвлення схоже зі стерлядью і відрізняється від інших осетрових. Черево біле. П'ять рядів великих світлих жучок. Число спинних жучок 11-16, бічних - 51-74, черевних - 11-17. Променів в D 39 - 54, А 24-34, зябрових тичинок - 30-45.

Живе в морі, заходить у ріки на нерест. В Дунаї (середнє протягом) утворює місцеву форму. У морі водиться переважно на мулистих грунтах, в річках - на глибоких місцях з чистою проточною водою і піщаним або піщано-гальковим дном. Зазвичай тримається поодинці. Досягає довжини 2 м, маси понад 40 кг.

Статевозрілими самці стають на 6 - 9-м році (за довжини понад 90 см), самки - на 12 - 14-м року (при довжині понад 110 см). Розмножується з кінця квітня до кінця травня при температурі води 10-15°C. Ікру відкладає на крупний пісок або гравій на швидкому плині. Плодючість - від 200 до 1300 тис. ікринок, діаметр яких після запліднення і набрякання становить близько 3 мм. Ікра клейка. Розмножується раз у два-три роки. Після нересту плідники і частково молодь скочуються до місць нагулу в море, частина молоді затримується в річці на кілька місяців або років. Утворює гібриди з іншими видами осетрових.

Харчується личинками комах, молюсками, хробаками, ракоподібними. Довжина тіла досягає 2 м, вага - 80 кг, але такі особи зустрічалися дуже рідко, частіше - не більше 8-10 кг. Тривалість життя не перевищує 30 років. Дуже цінний вигляд, але у зв'язку з малою чисельністю господарського значення не має.

Зустрічається у Чорному морі біля узбережжя Кримського п-ва (масив Карадаг, Каркінітська затока) і поблизу гирла Дніпра, Дністра і Дунаю. Ареал охоплює басейни Чорного, Азовського, Аральського і Каспійського морів; вид акліматизований озера Балхаш (Казахстан). Основна популяція в Каспії.

Занесений в Червону книгу України.