Тіло підуста подовжене, покрите відносно дрібною, помірно прикріпленою лускою. Голова в нього маленька. Рот нижній у вигляді поперечної щілини. Нижня щелепа загострена, покрита роговим чохлом, губа щелепи слаборозвинена. Верхня губа також слаборозвинена, тонка. Черевна порожнина у нього чорна. Забарвлення тіла світле. Спина зеленувато-чорна, іноді сіра, боки і черево сріблясті. Спинний і хвостовій плавники сірі, грудні, черевні і анальний - червонуваті. У період нересту переважно у самців на голові і тілі з'являються горбки, які незабаром після нересту зникають.

Підуст мешкає в річках на порівняно швидкій течії. Однак його рідко можна зустріти на швидких перекатах, поблизу порогів; але як тихих заток, так і стариць він уникає. Абсолютно відсутній в озерах і заплавних водоймах. В річках підуст обирає глибоководні ділянки з хрящеватим, твердим піщаним і навіть глинистим дном. Влітку в тихі передсвітанкові години його зграї виходять на мілководдя, що межують з глубоководьями, але близько до берегів не підходять, Зі сходом сонця зграї перекочовують у більш глибокі місця. У таких перекочевках вони проводять весь теплий період року. Лише з настанням осінніх холодів зграї підуста йдуть на ями, де проводять всю зиму. Під час зимівлі підусти майже не харчуються. З настанням весни їх зграї йдуть з ями у пошуках нерестовищ.

Підуст нереститься на мілководних перекатах з невеликою глибиною (до 40 см), де дно покрите сумішшю галечника і піску, з досить швидкою течією при температурі води близько 10- 12°. На час нересту риби збираються у великі зграї. Процес ікрометання починається в передвечірні години, але найбільш сильно він відбувається ввечері і вночі протягом декількох днів. Ікра приклеюється до каменів, піску і рослин. При сильному забрудненні води в нерестових річках підусти можуть покинути звичні їм нерестовища і піти в чисті води. Плодючість самок залежить від їх розмірів. Наприклад, в Сіверському Донці у риб довжиною 17,1-19 см виявлено в середньому 6,3 тис. ікринок, довжиною 21,1-23 см - 8,7 тис. штук. Вся ікра у підустів дозріває одночасно і вимитається за один прийом. Вперше нерестяться підусти в різних водоймах в неоднаковому віці і при досягненні різних розмірів. Наприклад, в Сіверському Донці в зоні скидання підігрітих вод електростанції вони дозрівають в трьохрічному віці при довжині тіла у самців 15,8 см і самок - 17,1 см. У водоймах Закарпаття і Прикарпаття обидві статі підуста дозрівають в чотирьохрічному віці. На середній течії Дніпра самці вперше дозрівають при довжині тіла 23 см, самки - 27 см. У нерестовому стаді чисельність самців значно перевищує чисельність самок.

Самці підустів зростають повільніше, у зв'язку з чим в однаковому віці самці за розмірами менше самок. Найбільшу вагу підуста не перевищує 600 г.

Харчується підуст переважно рослинною їжею, представленої головним чином водоростями, якими обростають підводні камені та інші предмети. Однак він може їсти і тварини організми - хробаків, личинок, поденщин, комарів, ручейников та інших. У харчуванні молодих особин переважають тварини організми, що живуть у товщі води.

Підуст широко розповсюджений у водоймах Європи. У СНД він мешкає в річках басейнів Балтійського, Чорного, Азовського і Каспійського морів. На Україні його можна зустріти в басейнах всіх річок, виключаючи річки Криму і північного узбережжя Азовського моря. У водосховищах чисельність підуста зменшується.