Тіло окуня довгасте, помірно стисле з боків. Воно покрито дрібною, щільно сидячою лускою, краї якої мають шипики. Луска є і на щоках. Рот широкий, на кістках ротової порожнини є кілька рядів щетінковидних зубів. На задньому краї зябрових кришок розташовані гострі шипи. Перший спинний плавник має лише колючі промені, у другому - вони переважно м'які. Черевні плавники також мають колючі промені. Бічна лінія повна.

Забарвлення тіла зеленувато-жовте з темними поперечними смугами. Спина темно-зелена, черево біле. Колючий спинний плавник блакитно-червоного кольору з чорною плямою на перетинки між двома останніми променями. М'який спинний плавник зеленувато-жовтий. Грудні плавники жовто-червоні, черевні, анальний і хвостовій - яскраво-червоні. Забарвлення окунів дуже мінливе; воно залежить від умов проживання. Наприклад, в глибоких озерах і в лісових торф'яних озерах його забарвлення темніше, ніж в мілководних, добре освітлюваних озерах з піщаним дном і обмеженим розвитком рослинності. Тримається окунь у порослих кущами берегів на невеликому перебігу або в затоках, старіцах, а також поблизу будь-яких споруд (палі, мости і т. п.) в руслі річки. Його зграйки можна зустріти поблизу крутих берегів, де є закоряженные місця, рідкісна рослинність як на березі, так і у воді. Він уникає ділянок
річок з швидкою течією, порогів, дрібних піщаних або кам'янистих перекатів. Окунь тримається на деякій відстані від дна. В озерах він живе поблизу водної рослинності, іноді серед рідкісних її заростей. На мілководді виходить рідко. Це відбувається переважно під час його полювання за мальками риб. Його зграйки, що складаються переважно з особин близьких розмірів, ведуть щодо осілий спосіб життя. Більш великі особини тримаються в поодинці.

У водосховищах окунь частіше зустрічається в їх верхніх і центральних ділянках, де є мілководні ділянки - залита заплава, а також затоки гирлових ділянок приток.

Окунь воліє триматися у чистій, багатій киснем воді. Тому при настанні заморних явищ як під час зимівлі, так і в період цвітіння води він гине одним з перших. Спостереженнями встановлено, що окунь при нехватці кисню не намагається піти з заморної зони, а опускається на дно, де і гине. В той же час він витримує високу кислотність води, у зв'язку з чим може жити в торфянистых озерах, де не можуть жити інші риби. Перед розмноженням зграї окуня укрупнюються. Вони складаються з особин різних розмірів. Після нересту і весняного паводку зграї розподіляються на невеликі купки, які обирають постійні місця для свого існування. Для зимівлі вони йдуть на більш глибокі місця, продовжуючи зберігати стайність. У гонитві за рибкою окунь може вискакувати над поверхнею води і ганятися за нею до тих пір, поки не зловить або вона не піде з його поля зору. Часто спостерігаються сплески води є результатом нападу окуня на зграйку верховодок або плотви.

При прогріві води до температури 9-12° окунь приступає до розмноження, що зазвичай спостерігається в останні дні березня і в квітні. Для нересту він збирається в зграї. На початку нерестової періоду на місцях розмноження переважають самці, яких у цей час буває в два-три рази більше, ніж у самок.

У розпал нересту кількість самок значно збільшується. Першими зазвичай підходять на нерестовища і відкладає ікру більші самки окуня, пізніше підходять і нерестяться більш дрібні плідники. Для розмноження зграї окуня виходять на мілководні ділянки з торішньою рослинністю, твердим дном, де течія майже відсутня. Самка відкладає всю ікру за один прийом. Кладка являє собою порожню трубку або стрічку з ікринок, склеєних набряклими ободочками в стрічку, довжиною до 1,5 м. Стрічки ікри відкладаються на стебла трав'яних і деревних рослин. Після нересту самки залишають місця нересту і відходять на глибини. Личинки, які вийшли з ікри, тримаються деякий час зграйками на дрібних місцях біля берегів, поблизу нерестовищ. Пізніше вони поширюються на великі території, а під час спаду води мальки йдуть у річку, хоча велика кількість їх залишається в заплавних водоймах.

Статевої зрілості окуні досягають на третьому, іноді на другому, а в більшості - на четвертому році життя. Плодючість самок з збільшенням розмірів збільшується. Наприклад, у самок окуня з Кременчуцького водосховища довжиною 15-20 см кількість ікринок коливалося в межах 8,1-20,4 тис., а довжиною 31-33 см - в межах 68,2-85,2 тис. штук. В той же час плодючість самок в умовах водосховища зростає в порівнянні з їх плодючістю в умовах річки. Так, у четирирічних самок з Дніпра налічувалося близько 5,4 тис. ікринок, з Київського водосховища - 14,9 тис., у восьмирічних - відповідно 40,3 тис. і 119, 6 тис. ікринок.

Зазначена нерівномірність у зростанні молоді пояснюється розтягнітістю періоду нересту окуня, а також умовами проживання мальків. Найбільш інтенсивно окунь росте протягом перших двох-трьох років, з віком темп зростання сповільнюється. Наприклад, у верхів'ї Дністра його однорічки в середньому досягали довжини 4 см, шестирічки - 21 см. У пониззі Південного Бугу окуні росли трохи інтенсивніше; так, довжина тіла однорічних особин склала в середньому 5,3, шестирічних - 25,3 см. Скидання підігрітих вод у водойми може сприяти посиленню темпу зростання окуня. Наприклад, в Сіверському Донці в зоні скидання підігрітих вод його однорічні особи мали довжину понад 8, а трьохрічні - до 19 см. У уловах переважають окуні довжиною 10-20 см. Найбільш великі особини довжиною 34 см і вагою понад 900 г здобуті у пониззі Дніпра і Південного Бугу.

Окуні харчуються різноманітною їжею. Вони полюють на бичків, окуня, густеру, плітку, уклею, верховку, щиповку, поїдають річкових раків, жаб, молюсків, п'явок, личинок комах. Окуні, що мешкають в прибережних ділянках, харчуються переважно дрібними організмами водної товщі, великі частіше полюють на молодь різних видів риб. Найбільш інтенсивно харчуються окуні з середини весни до середини літа і восени до холодів, в жаркий час (влітку) менш інтенсивно.

Окунь зустрічається у водоймах майже по всій території Європи (крім Італії та Іспанії), а також всій північній частині Азії. На Україні він живе у всіх річках, водоймищах, ставках. Окунь був відсутній у водоймах Криму. В даний час він потрапив у деякі його водосховища. Є окунь і в Північно-Кримському каналі і його водосховищах, куди він потрапляє з Каховського водосховища. Відсутній він лише в водоймах, що промерзають і заморных озерах, а також в гірських ділянках річок.