Гольян має майже циліндричне тіло, яке покрите дрібною лускою. Рот маленький, кінцевий. Спинний і анальний плавники короткі, але високі. Всі плавники, крім хвостового, закруглені. Наведені відомості характеризують звичайного гольяна. Озерний гольян відрізняється від звичайного більш товстим і високим тілом, покритим дещо більшою лускою. Крім цього, вони розрізняються і по забарвленю. Звичайний гольян має строкате забарвлення; на боках тіла у нього розташовані темні плями невизначених обрисів або у вигляді ряду поперечних смужок. У озерного гольяна таких плям не буває, а якщо і є, то вони маленькі і різко окреслені. Особливо яскраве забарвлення у гольянів в період їх нересту. У цей час у самців краї зябрових кришок, губи, груди і підстави плавників стають червонуватими, нижня щелепа - чорна, спинка - бронзово-коричнева, а боки - жовто-зелені з золотим блиском.

Звичайний гольян поширений в річках з швидкою течією і холодною водою, з піщаним або кам'янистим дном. Озерний гольян менш вимогливий до якості води і може жити в сильно замулених і зарослих водоймах, де мешкає в придонних шарах води. Його особи тримаються зграями, які можуть заповнювати всю товщу води. Звичайні гольяни протягом всього літа мешкають на кам'янистих і піщаних перекатах, поблизу водоспадів, водоверті і в інших місцях з бурхливим течією. На зиму вони йдуть у глибокі місця водойм або забираються в різні прибережні укриття, де знаходяться в малорухливому стані.

З настанням весни їх зграйки переходять на свої звичайні місця проживання, де і розмножуються. Ікрометання гольянів починається в травні і в зв'язку з порційним дозріванням ікри триває майже до кінця липня. Плодючість самок з верхньої течії Дністра становила 226-576 ікринок. У нерестовом стаді гольянів самок майже в два рази менше, ніж самців. Статевозрілими вони стають у двох-, трьорічному віці. До червня їх мальки можуть досягати довжини до 1,5 см Найбільш великі особини дорослих гольянів досягають довжини близько 7 см. і ваги більше 9 м. (Сімферопольське водосховище). У річках Закарпаття гольяни дворічного віку мали довжину тіла 4-6 см, вага - 4-8 г; трирічні - довжину 4-8 см, вага 3-9 г. У Салгире гольяни харчувалися переважно нитчастими водоростями і меншою мірою - ракоподібними і комахами. У вмісті кишечнику їх особин, що мешкають в Сімферопольському водосховищі, переважали тварині організми - ракоподібні, личинки комарів, бабок і ін. Так як мальки гольянів тримаються в придонних шарах, вони харчуються організмами як товщі води, так і її придонних слоїв. Самими гольянами харчуються різні хижі риби, але найчастіше форель, яка живе, як правило, в тих же місцях, що й гольяни. Рибалки використовують їх в основному для наживки при лові хижих риб.

Гольяни широко поширені у водоймах як Європи, так і Північній частині Азії. На Україні вони мешкають в річках Карпат, у деяких річках і озерах басейну Дніпра (Тетерів), а також у Салгире і в деяких річках і водоймах Криму.