Тіло головня подовжене, товсте, покрите великою лускою. Голова широка, великий рот, кінцевий. Спинний і хвостовій плавники темно-сірі, грудні плавники помаранчеві, черевні і анальний плавники рожеві.

Головень мешкає на піщаних і кам'янистих перекатах з швидкою течією, у водоверті, під обривистими берегами, а також під нависшими гілками прибережних дерев і кущів, у мостів, паль і завалів каменів, а також нижче гребель, але обов'язково поблизу глибоких ям. Найбільш часто зустрічається в малих річках з чистими, прохолодними водами. Вдень і в жарку погоду його зграйки, що складаються з молодих особин, плавають в поверхневих шарах води, а більш старі ховаються під обривистими берегами в норах, під каменями і корчами, вночі і в холодну погоду вони опускаються в придонні шари води, в глибокі вири і ями.

Головень - осіла риба. Свої улюблені місця він залишає рідко. Одиночний спосіб життя властивий великим особинам. Молоді головні збираються в невеликі купки, які підходять у теплі, тихі дні до берегів. Від переляку всі особини зграї швидко йдуть на глибину. Через деякий час вони знову займають уподобані місця. Зграйки головнів не залишають без уваги будь-які дрібні предмети, що пливуть по поверхні води: вони обов'язково підходять до них і, якщо вони їстівні, негайно їх схоплюють. Риба кидається на пливучий предмет блискавично, виробляючи легкий сплеск. Іноді ж головень спокійно підходить до поверхні води і, широко роззявивши рота, разом з водою втягує в рот пливучий предмет.

Статевозрілим головень стає в трьох-, чотирьохсотрічному віці. Ікрометання у нього порційне. Ікру відкладає на перекатах серед каміння, в основному на галечники. Нерест відбувається при температурі води близько 15-18°. Розвиток зародків головня в ікрі триває від 2 до 2,5 діб при середньодобовій температурі води близько 20° і до 6-6,5 діб при температурі близько 15°. Плодючість самок головеня збільшується зі збільшенням довжини і ваги тіла. Наприклад, у Альминскому водосховищі (Крим) у самки довжиною 21 см і вагою 194 р виявлено 22 тис. ікринок, а у самки довжиною 25 см і вагою 305 г - 29 тис. штук. Зростає головень в різних водоймах різно. Наприклад, в Запорізькому водосховищі довжина його однорічних особин дорівнювала в середньому 5 см, семирічних - 36 см. За наявними даними, у водоймах України головень досягає довжини близько 60 см, судячи з виловів в Сіверському Донці,
переважають особини довжиною 24-33 см.

У харчуванні молоді головня переважають личинки комах, водорості. Особи старшого віку є всеїдними. Вони харчуються вищими рослинами і водоростями, личинками, ляльками та дорослими комахами, рачками, молюсками і рибами. У верхній течії Дністра в кишечнику головнів виявлені нитчатые водорості, стебла, листя і насіння вищих рослин, риби (бички, уклейки, піскарі, гільці та ін.), молюски, дощові черв'яки, раки, жаби і навіть миші, а також птахи.

Головень мешкає у водоймах всієї Європи, Малої Азії, Кавказу та Закавказзя. На Україні зустрічається у всіх річках басейнів, де є для нього відповідні місця. Зникає він на тих ділянках річок, де споруджуються великі, малопроточні водосховища. Зрідка його можна виявити в озерах басейнів Прип'яті й Західного Бугу, куди він заходить, вочевидь, з приток цих річок. У самих верхніх ділянках гірських річок головня немає, що обумовлено швидкою течією і холодною водою.