Ялець має подовжене, трохи вальковате тіло, покрите дрібною лускою. Він дуже схожий на молодого головня, але у нього більш струнке тіло і більш вузька голова. Рот маленький, нижній. Спинний плавник короткий, врізаний. Анальний плавник виямчатий. Нижня лопать хвостового плавця трохи довша верхньої, між його лопатями є глибока виїмка. У Яльця колір спини блакитно-сірий, черевна частина сріблясто-біла. Спинний і хвостовій плавники сірі, решта з жовтуватим відтінком.

Ялець в річках тримається зграйками. Він віддає перевагу неглибоким місцям з швидкою течією, де піщане, хрящувате або кам'янисте дно. Іноді він піднімається до поверхні води, що частіше спостерігається у зарослих чагарником і деревами берегів, де є течія і досить глибоко. Тут Яльці полюють за комахами та їх личинками, які при вітрі падають у воду. У проточних озерах його місця проживання знаходяться на піщаних мілинах серед негустих заростей. У замкнутих озерах і ставках Ялець не зустрічається.

Після танення льоду і надходження в річку весняних вод вони йдуть з місць зимівлі, піднімаються до перекатів, а з настанням паводку виходять на заплаву, де і нерестяться. Після нересту зграйки Яльців повертаються до річки, де на все літо поселяються на окремих ділянках. Нереститься Ялець при температурі води 5-9°. Він відкладає ікру в один прийом. Сам процес нересту триває не більше тижня. Ікринки у нього дуже великі - до 2 мм в діаметрі. У зв'язку з цим його плодючість невисока. Наприклад, у верхній течії Дністра у самок довжиною 15-20 см виявлено від 6,6 до 22,6 тис. ікринок. Статевозрілим Ялець стає в трьорічному віці, коли досягає довжини тіла близько 10 см. Зростає Ялець відносно повільно. Так, на середній течії Дніпра його годовики досягають довжини тіла в середньому 3,6 см, тьохрічки - 12,8, а найбільші особи - близько 20-22 см.

Харчуються Яльці личинками комах, водними і повітряними комахами, хробаками, а також іншими придонными організмами і водоростями. Яльці широко поширені в Європі та Азії. На Україні вони мешкають в басейнах всіх річок. У водосховищах їх чисельність зменшується у зв'язку зі зникненням відповідних місць проживання. У річках Закарпаття, крім звичайного Яльця, зустрічається Ялець-андруга, для якого характерна темна смуга, що тягнеться з боків тіла від очей до хвоста. У трирічному віці ці рибки досягають довжини 14-18 см і ваги майже до 50 г. У гірських річках Ялець-андруга мешкає вище за течією, ніж звичайний Ялець, і освоює ділянки з більш швидкою течією.